Древние времена
Согласно археологическим данным, в середине III тысячелетия до н.э. на территории Латвии распространяется культура ямочно-гребенчатой керамики. Носители этой культуры пришли с востока – возможно, это были предки финских племен.

Люди селились по берегам Балтийского ледникового озера, образовавшегося во время отхода ледников к северу. Со стабилизацией климата, в период палеолита и, соответственно, ростом разнообразия флоры и фауны связано более активное заселение этих земель. В неолитический период растет число поселений, развивается изготовление изделий из кремня, камня, кости, рога. Люди обитали в четырехугольных надземных жилищах, отапливаемых открытыми очагами.

В это время здесь оформились те этнические объединения, которые позже образовали латышскую народность: курши, земгалы, латгалы, а также финно-угорские племена ливов. Основными их занятиями были земледелие, рыболовство, охота.

Население древней Латвии жило в замках (феодалы), посадах (ремесленники), селах и хуторах. Посады, число жителей которых достигало нескольких сотен, как правило, располагались при крупных замках.
Укрепление посадов палисадами превращало их в укрытие во время войн.
В районе нижнего течения Даугавы располагались поселения с этнически смешанным населением, где наряду с земледелием развивались ремесло и торговля. В этих поселениях намечается переход к ранним городам. Посады, именуемые в источниках civitas, urbs, locus, местные жители называли пилсатсами. Сельские жители проживали в селах, в лесистой и болотистой местностях – на хуторах. Несколько поселений составляли общину – пагаст (pagasts). Несколько пагастов объединялись в замковый округ, в центре которого находился замок феодала с посадом. Замковые округа объединялись в «земли» или «края».

Курши жили на побережье Балтийского моря. Их южная граница далеко вдавалась в теперешнюю Литву, доходя до Каунаса. В источниках курши впервые упоминаются при описании событий 675. В IX-XII вв. они уже были известны как отличные мореплаватели, торговцы и пираты.

На восток от куршей, в бассейне Лиелупе, жили земгалы. На юге их граница заходила в теперешнюю Литву, от финских племен они были отделены Даугавой. В источниках земгалы впервые упоминаются в 870. Наибольшее значение в Земгале имел Терветский замок, в котором в начале XIII в. жил Виестартс, именовавшийся земгальским вождем (dux).

Селы проживали к востоку от земгалов, на левом берегу Даугавы. Впервые их имя упоминается в хронике Генриха Латыша XIII в. В Селии было не менее 5 замков, главный из которых – Селпилс.

На правом берегу Даугавы, к северу от селов, располагались земли латгалов. Латгалы создали государственные образования – княжества, крупнейшими из которых были Ерсика, Кокнесе, Талава.

На побережье Рижского залива в начале XIII в. проживали финские племена ливов.

С 1198 г. территория Латвии стала объектом крестового похода, объявленного папой римским. В 1206 г. был построен замок Цесис – опорный пункт для покорения Северной Латгалии и Южной Эстонии. В 1207 г. ливы и приняли крещение. Завоеванные земли были разделены между епископом и Орденом меченосцев, основанным в 1202 г. Завоеванные земли получили название Ливонии. В 1206–1224 гг. крестоносцы покорили латгалов.

Завоевать земли куршей оказалось сложнее. Только в 1231 г. Ордену удалось захватить часть Северной и Средней Курсы, а весь край был покорен только к 1252 г.

Ливония – так со второй четверти XIII в. называли всю территорию Латвии и Эстонии. Наиболее сильными были земли Ливонского ордена и Рижское архиепископство. Ливонский орден, рижский архиепископ и ливонские епископы подчинялись Папе римскому.

Наиболее централизованным было управление на землях Ливонского ордена. Во главе Ордена стоял магистр, избираемый пожизненно. Вся территория делилась на области во главе с комтурами или фогтами (защитники в средние века), жившими в укрепленных замках. По своему должностному положению в XIII в. фогты стояли ниже комтуров, но к XIV в. эта разница исчезла. Комтуры, фогты и высшие чины Ордена входили в конвент – совещательный орган по административным и военно-политическим делам.